Et si demain les avions volaient avec du sucre?

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Airbus biocarburant canne à sucre
L'A321, à son arrivée au Bourget, après le premier vol en Europe avec du biocarburant issu de canne à sucre ©ERIC PIERMONT / AFP
Ce n'est pas de la science-fiction! Quatre grands industriels -Airbus, Air France, Safran et Total- viennet de réaliser à l'occasion du salon du  Bourget, pour la première fois en Europe, un vol avec du biocarburant issu...de la canne à sucre.
L'A321, qui a effectué un Toulouse-Le Bourget, avait dans un de ses moteurs 10% de farnésane. Ce biocarburant, mis au point par Total et la start-up américaine Amyris, transforme le sucre en molécule, puis en carburant (le farnésane) via des micro-organismes qui agissent durant la fermentation. L'avion, avec son fuselage blanc, anonyme, n'a pas attiré les foules sur le tarmac de l'aéroport du Bourget, où les rutilants appareils de combats et les nouveautés attirent largement plus le chaland.
 

Deux vols d'essais à ce jour

A l'intérieur, peu de sièges, des masques à gaz particuliers, et dans l'autre moteur, uniquement du kérosène. Question de sécurité, explique Stéphane Maugras. Il était dans l'avion en tant que représentant du motoriste Snecma (Safran), l'Airbus pouvant fonctionner avec un seul moteur en cas de pépin. Il s'agit seulement du deuxième vol d'essai d'un appareil avec ce type de carburant, après un premier au Brésil où Total produit le farnésène, expliquant  la petite appréhension des laborantins volants, représentants les différentes sociétés impliquées. En gros, ce vol a consommé 4 tonnes de canne à sucre, donc moins d'une tonne de sucre. "Le sucre n'est pas considéré comme un complément alimentaire par la FAO (branche alimentation de l'Onu), il n'entre donc pas en concurrence avec l'alimentation", assure Philippe Marchand, responsable du développement des biocarburants chez Total.
  

A partir des betteraves françaises 

On pourrait entrevoir un débouché inespéré pour la canne à sucre ultramarine, mais aujourd'hui, Total produit ce biocarburant avec de la canne à sucre... brésilienne. Et lorsqu'il sera certifié, il espère bien étendre ses capacités de production en Europe et en France en particulier. "Les betteraviers français sont très intéressés par une diversification de leur activité avec la baisse du marché de l'éthanol", assure Philippe Marchand. Et "dans 4 à 5 ans, l'objectif, c'est de le faire avec la partie non comestible des plantes. De transformer la cellulose en sucres non alimentaires qui seront transformés en biojet" mais aussi en biodiesel et en plein d'autres produits (cosmétiques, médicaments, parfums), énumère Philippe Boisseau, patron de la division Energies nouvelles de Total.
 

Certification en 2014?

Aujourd'hui, seuls deux types de biocarburants sont certifiés: ceux issus des huiles comme l'huile de friture usagée (le "Fischer-Tropsch") ou ceux obtenus par gazéification de biomasse ("hydrotraitement") qui utilise les déchets, du bois... Mais Total espère une certification du farnésane d'ici la fin de l'année, pour qu'en 2014, peut-être, certains avions commerciaux puissent voler avec du biocarburant à base de sucre. "Tant qu'il n'y a pas l'offre suffisante, on ne peut pas le faire car la viabilité économique n'est pas là", reconnaît Sabrina Bringtown, chargée d'affaires environnementales chez Air France.
  
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