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Haiyan, qui vient de frapper les Philippines, est le plus puissant cyclone à avoir touché terre

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Typhon Philippines
©NOEL CELIS / AFP
 Le super typhon Haiyan qui s'est abattu sur les Philippines a atteint une intensité encore jamais mesurée à ce jour sur des cyclones ayant touché terre, selon Stéven Testelin, prévisionniste à Météo-France. Interview.

Est-ce le plus puissant cyclone mesuré à ce jour ?

 C'est le plus puissant mesuré à ce jour parmi les cyclones ayant touché terre depuis qu'on fait des relevés météorologiques. Jamais encore sur terre, on n'avait jamais enregistré des vents à plus de 360 km/h. On peut également dire sans aucun doute qu'il s'agit de l'un des typhons les plus violents depuis qu'on est en mesure d'estimer la puissance des cyclones en mer, c'est-à-dire depuis les années 1970. Avant cette date, on se contentait de mesurer ceux qui touchaient terre, car on avait du mal à estimer l'intensité des vents en mer.

Parmi les cyclones les plus violents connus à ce jour, figurent l'ouragan Camille qui avait balayé le golfe du Mexique avec des vents à 305km/heure en 1969 ainsi que le typhon Tip dans l'océan Pacifique avec également des vents à 305km/h.
 

Est-ce que le phénomène s'est aggravé ces dernières années ?

Il n'y a pas plus de cyclones, mais ils semblent être plus forts, même si cela reste à confirmer. Une des explications possibles pourrait résider dans le réchauffement climatique mais le Groupe d'experts sur l'évolution du climat (Giec) est resté très prudent sur cette question.

Les cyclones puisent en effet leur énergie dans la température de la surface de la mer et on a observé une hausse de la température des 75 premiers mètres de 0,3 degrés au cours des 30 dernières années. L'évaporation des eaux de surface est le carburant de la formation du cyclone et lorsqu'il n'y a plus d'alimentation, le phénomène cesse. C'est ce qui explique que le cyclone s'affaiblit dès qu'il touche terre.

Le réchauffement des eaux de mer est pourtant loin d'être uniforme et certaines mers se réchauffent plus vite que d'autres, ce qui peut favoriser des cyclones plus intenses par endroits.

Au-delà du changement climatique, il existe également une variabilité annuelle des cyclones: cette année par exemple il n'y a pratiquement pas eu d'ouragans dans l'Atlantique.

 

Est-il facile de prédire la trajectoire d'un cyclone ?

De gros progrès ont été faits ces dernières années et grâce à des modèles de prévision numérique il est désormais possible de prédire les trajectoires avec 2 ou 3 jours d'avance avec une assez bonne précision. La précision diminue avec le temps, mais les modèles sont constamment réactualisés. On se base sur des signaux au niveau des vents, mais également sur la température de la mer ou sur des orages qui surviennent au niveau des Tropiques.

Typhon, cyclone ou oragan?
En réalité, les termes typhon, cyclone ou encore ouragan désignent un même phénomène météo. C'est la plus violente manifestation des dépressions tropicales, capable de dégager une puissance équivalente à dix fois la bombe d'Hiroshima. 
"Typhon" est le mot employé en Asie, tandis que dans les Caraïbes, on parle généralement d'"ouragan". Dans les régions tropicales le terme de "cyclone" est utilisé. 
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