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Un australopithèque découvert en Afrique du Sud est bel et bien un ancêtre des premiers humains

20 ans après la découverte de Little Foot, L'Inrap et l'université de Toulouse-Le Mirail affirment que l'autsralopithèque, contemporain de Lucy, est bien un ancêtre des premiers humains. Une découverte exceptionnelle et un enjeu scientifique considérable.

Little Foot après son extraction sa gangue de sédiments. © Laurent Bruxelles / Inrap
© Laurent Bruxelles / Inrap Little Foot après son extraction sa gangue de sédiments.
  • Par Erwann Ponnet
  • Publié le , mis à jour le
Il rejoint Lucy, découverte en 1974 en Ethiopie, au rang des ancêtres de l'homme. Little Foot, un australopithèque, dont le squelette avait été retrouvé en 1994 au nord-ouest de Johannesbourg en Afrique du Sud, est bien un ancêtre des premiers humains. Little Foot aurait, selon les scientifiques, au moins trois millions d'années ce qui fait de lui un contemporain de Lucye.

Son squelette est le plus complet découvert à ce jour et il aura fallu 13 ans pour l'extraire complètement de la grotte dans laquelle il reposait. Les circonstances de sa mort sont d'ailleurs désormais plus claires. Ce " petit homme singe " sud-africain a vraisemblablement fait une chute de 20 mètres avant de s'immobiliser un bras tendu au-dessus de sa tête, l'autre contre lui. Retrouvé dans cette position, sous dix mètres de sédiments, ce sont d'abord ses pieds qui ont été découverts ce qui lui a valu ce surnom de Little Foot.

Après des années d'avis scientifiques divergents sur son âge, il est fait appel, en 2007, à Laurent Bruxelles, géomorphologue à l'Inrap (institut national de recherches archéologiques préventives) et à l'université de Toulouse-Le Mirail. Et c'est en étudiant les sédiments autour du squelette que le spécialiste avance finalement une datation de trois millions d'années et plus.

Selon Laurent Bruxelles, " Jusqu'à aujourd'hui, certains disaient : "L'Afrique du sud, c'est trop jeune" pour avoir donné naissance aux premiers hommes. Avec une datation à trois millions d'années, on remet Little Foot et l'Afrique du Sud en général dans la course ".

Little Foot
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Un Australopithèque, c'est quoi ?

Little Foot n'est pas un humain puisqu'il vit plus d'un million d'années avant l'apparition des premiers hommes en Afrique. Il est donc un Australopithèque, un groupe de pré-humains représenté en Afrique australe.

On connaissait déjà l'Australopithèque africain mais son découvreur Ron Clarke rattache Little Foot à une seconde espèce moins illustre, l'Australopithecus prometheus. L'une de ces deux lignées donnera naissance à l'homme..

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