Football. Les premiers Cagous à un Mondial ?

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La sélection calédonienne U17.
La sélection calédonienne U17. ©Phototek / OFC
Jamais une sélection calédonienne n'est parvenue à se hisser en phase finale d'une Coupe du Monde, toutes catégories confondues. Les moins de 17 ans peuvent le faire s'ils battent les Salomons cet après-midi (13h, heure NC). Leur parcours laisse de l'espoir.

Ils viennent de loin

Avant, et pendant la compétition, le staff technique des U17 n'a pas manqué de souligné l'absence de préparation digne de ce nom pour les éliminatoires Océanie du Mondial de la catégorie. Il ne savait pas à quoi s'attendre à Tahiti. Un mal qui touche l'ensemble des sélections calédoniennes pour ce genre de compétition. Le calendrier local, qui prive les joueurs, jeunes et plus âgés, de matchs pendant l'été n'aide pas. L'absence de stages et de rassemblements, non plus. Ce n'est pas nouveau. Des séniors, aux moins de 20 ans, jusqu'aux moins de 17 ans, tout le monde est logé à la même enseigne. Pourtant, les garçons de Michel Clarque sont en position d'atteindre le graal : "être la première génération à se qualifier pour une Coupe du Monde", nous disait il y a quelques jours le stoppeur Cameron Wadenges.

Des battants

Nos Cagous sont donc là, à l'affût d'un ticket salvateur. Et ils l'ont bien mérité, sur le terrain. Lors du premier match contre les Papous, c'est le défenseur latéral Bernard Iwa qui est allé offrir les trois points de la victoire (3-2) dans le temps additionnel. L'équipe, qui a mené 2-0 après une demi-heure de jeu, aurait pu paniquer lorsque son adversaire est revenue à égalité à la 64e minute. Gâcher une belle entrée en matière par un nul décevant pouvait plomber les espoirs de terminer en tête de la poule. La délivrance d'Iwa a permis d'éviter quelques maux de tête.

Inquiétés, jamais perdants

Dans le match suivant, nouvelle frayeur. Contre le pays hôte, nos Cagous encaissent un but au pire moment, juste avant la pause, après une première période maîtrisée. La défaite se dessine, mais une fois de plus, un défenseur enfile le costume de sauveur. Le "couloir gauche", Robert Caihe, égalise à 1 partout à la 91e minute ! La catastrophe est évitée : un revers face aux Polynésiens était synonyme de 2e place du groupe A (au maximum), et de duel contre les Kiwis dans le dernier carré.  Pas le meilleur moyen d'aller au Mondial en Inde.
Enfin, il y a ce succès contre le Vanuatu dans l'ultime confrontation de poule. L'affaire est pliée en un peu plus d'une heure avec trois réalisations de Thahnaena, Gope-Fenepej, et Iwa. Les Cagous se font peur en encaissant deux buts dans les dix dernières minutes, avant d'assurer l'essentiel. Score final : 3-2 !

Et maintenant, les Salomons

Le tirage des demi-finales des éliminatoires Océanie du Mondial U17.
Le tirage des demi-finales des éliminatoires Océanie du Mondial U17. ©OFC

Cet après-midi, les Calédoniens joueront les Salomonais pour une place au Mondial 2017 des moins de 17 ans. Des rivaux qu'il ne faut pas sous-estimer. Menés à la mi-temps contre Fidji, ils sont revenus dans la partie (1-1). Derrière au tableau d'affichage face aux Kiwis, ils se sont inclinés 2-1. Les Néozélandais s'en sont remis à Charles Spragg pour les sortir d'un mauvais pas à la ... 84e minute. Eux non plus ne sont pas du genre à lâcher. Dans l'obligation de soigner leur différence de buts pour se hisser en demi-finale, ils ont plus marqué face aux Samoans (12-0), que ne l'avaient fait les Kiwis (11-0). Un gros challenge en perspective pour nos Cagous. 
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