Paludisme : le Nobel de médecine pour la Chinoise Youyou Tu à l’origine d’une nouvelle thérapie

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Youyou Tu, docteur en pharmacie, en 2011 lors de la remise d'un prix médical à New-York
Youyou Tu, docteur en pharmacie, en 2011 lors de la remise d'un prix médical à New-York ©WANG CHENGYUN / XINHUA
Le prix Nobel de médecine a été attribué conjointement ce lundi à William Campbell, né en Irlande, au Japonais Satoshi Omura et à la Chinoise Youyou Tu. Cette dernière, âgée de 84 ans, a mis au point un traitement efficace contre le paludisme : l'artémisinine.
Youyou Tu est primée pour "ses découvertes concernant une nouvelle thérapie contre le paludisme", a indiqué le jury Nobel. "Les maladies provoquées par les parasites sont un fléau pour l'humanité depuis des millénaires et constituent un problème de santé mondial considérable", a précisé le jury
 

Etude des textes médicaux chinois anciens

Tu Youyou, 84 ans, qui était depuis longtemps pressentie pour recevoir le prix, a découvert un traitement particulièrement efficace contre le paludisme grâce à un extrait de la plante armoise annuelle (Artemisia annua). La chercheuse avait commencé ses recherches en combinant les textes médicaux anciens chinois et les remèdes populaires, collectant deux milliers de "remèdes" potentiels à partir desquels son équipe a fabriqué 380 extraits de plante.
 
Le docteur Youyou Tu interviewée en Chine après avoir obtenu un prix aux Etats-Unis en 2011
Le docteur Youyou Tu interviewée en Chine après avoir obtenu un prix aux Etats-Unis en 2011 ©JIN LIWANG / XINHUA / AFP


L'absinthe pour lutter contre le paludisme

Un de ces extraits provenant de la plante absinthe (Artemisia absinthium) s'est montré prometteur chez des souris. S'inspirant d'un document ancien, le Docteur Tu a modifié le processus d'extraction de cette substance pour la rendre plus efficace avant d'isoler, au début des années 70, l'ingrédient actif de l'absinthe à savoir l'artémisinine. L'artémisinine est le traitement le plus efficace et sûr contre le paludisme, maladie qui touche près de 200 millions de personnes par an, et en tue plus de 500.000, principalement des enfants africains.

La plante absinthe (Artemisisa Absinthium)
La plante absinthe (Artemisisa Absinthium) ©DR

Campbell et Omura aussi nobélisés

William Campbell et Satoshi Omura sont récompensés ensemble pour leurs travaux sur un nouveau traitement contre les infections causées par des vers. Ils ont découvert un nouveau médicament, l'avermectine, "dont les dérivés ont radicalement diminué la prévalence de la cécité des rivières et la filariose lymphatique, tout en montrant de l'efficacité contre un nombre de plus en plus grand d'autres maladies parasitaires".
 

Le Nobel, un prix qui rapporte         

Le Nobel est assorti d'une récompense de huit millions de couronnes suédoises (environ 855.000 euros), divisée entre Wiliam Campbell et Satoshi Omura (un quart chacun) et Youyou Tu (une moitié). Ces lauréats succèdent aux Norvégiens May-Britt et Edvard Moser et à l'Américano-britannique John O'Keefe pour leurs recherches sur le "GPS interne" du cerveau, qui pourrait permettre des avancées dans la connaissance de la maladie d'Alzheimer.
  

Le Nobel de medecine, premier de la saison         

Depuis 1901, 210 personnes ont été couronnées par le Nobel de médecine, dont 12 femmes. Le prix de médecine est le premier de la saison des Nobel 2015. Il doit être suivi de ceux de physique mardi, de chimie mercredi, de littérature jeudi, de la paix vendredi et d'économie lundi.
 
Bonus Vidéo : Regardez ce reportage fait par nos confréeres de TV5 sur l'artémisinine produite à Madagascar